China mantiene a raya el virus a un alto costo antes de los Juegos Olímpicos

BEIJING – La Agencia de Viajes Internacional Beizhong en la ciudad oriental de Tianjin solo ha tenido un cliente desde que los brotes de coronavirus que comenzaron en julio llevaron a los líderes chinos a renovar los cierres de la ciudad y los controles de viaje.

La mayor parte de China está libre de virus, pero la respuesta abrupta y severa a los brotes ha dejado a los posibles turistas nerviosos por viajar a lugares que podrían tener prohibido salir. Eso ha afectado al gasto de los consumidores, obstaculizando los esfuerzos para mantener la recuperación económica en el buen camino.

La estrategia de «tolerancia cero» de China de tratar de aislar todos los casos y detener la transmisión ha ayudado a mantener el país donde se detectó el virus por primera vez a fines de 2019 en gran parte libre de enfermedades. Pero el público y las empresas están pagando un precio elevado.

Los atletas extranjeros deben competir en los Juegos Olímpicos de Invierno que comienzan el 4 de febrero en Beijing y la cercana ciudad de Zhangjiakou, pero el gobierno aún tiene que decir si las restricciones que impiden que la mayoría de los extranjeros ingresen a China se relajarán para permitir la entrada de espectadores.

“Hace dos años, esta fue nuestra temporada más ocupada”, dijo el gerente de la agencia de Beizhong, Wang Hui.

«Ahora, los clientes tienden a posponer sus planes debido a los brotes», dijo Wang. «Este año es peor que el año pasado».

China está cerrada a la mayoría de los visitantes extranjeros y desalienta a su propio público a viajar.

El gobierno aún tiene que dar los detalles finales sobre las medidas contra el coronavirus para los Juegos de Invierno. Unos 2.900 atletas competirán, más 800 más en los Juegos Paralímpicos de Invierno del 4 al 13 de marzo.

China ha reportado 4.636 muertes, y ninguna desde febrero, de 95.577 casos desde principios de 2020. Su total es menor que las cifras de nuevas infecciones de un día en Estados Unidos, India y algunos otros países.

Desde julio, los brotes atribuidos a los viajeros que traen la variante delta más contagiosa al país han ocurrido en Nanjing al oeste de Shanghai, Putian y Xiamen en el sureste y la provincia de Yunnan en el suroeste. Pero los casos se cuentan por docenas, no las decenas de miles de nuevas infecciones diarias que se observan en otros países.

«La política de tolerancia cero ha sido muy eficaz para poner a COVID bajo control, pero el costo a corto plazo también es extremadamente alto», dijeron los economistas Larry Hu y Xinyu Ji de Macquarie en un informe.

China fue la única economía importante que creció el año pasado después de que el partido gobernante declaró el virus bajo control en marzo y permitió la reapertura de fábricas, tiendas y oficinas. La producción en Estados Unidos, Europa y Japón se contrajo.

La producción económica aumentó un 1,3 por ciento con respecto al trimestre anterior en los tres meses que terminaron en junio, mejor que el 0,6 por ciento en enero-marzo, pero entre los trimestres más débiles de la última década.

El Fondo Monetario Internacional y los pronosticadores del sector privado han reducido las previsiones de crecimiento económico, pero aún esperan que la producción aumente hasta un 8,5 por ciento este año, un fuerte aumento desde el mínimo de varias décadas del año pasado del 2,3 por ciento y muy por encima del objetivo del partido gobernante de «más del 6 por ciento «.

Las exportaciones en agosto aumentaron un 25,6 por ciento con respecto al año anterior, pero el crecimiento del gasto minorista se desaceleró a un 2,5 por ciento desde el 8,5 por ciento de julio.

«La gente está claramente preocupada de quedar atrapada en destinos turísticos si surgen casos de Covid», dijo la economista Iris Pang de ING en un informe.

El 12 de septiembre, las autoridades suspendieron la mayor parte del acceso a Putian, una ciudad de 2,9 millones de habitantes en la provincia de Fujian, después de un brote que, según un periódico oficial, Global Times, podría haber comenzado con un residente que regresó de Singapur. Se cerraron los cines, bares y otras instalaciones públicas. Se ordenó a los supermercados y restaurantes que limitaran el número de clientes.

Xiamen, un centro de negocios costero en Fujian con 3,5 millones de personas, cerró el acceso a algunos vecindarios después de que se detectaron casos allí. Escuelas cerradas.

Un empresario que vende zapatos hechos en Putian en línea dijo que el brote y los controles contra las enfermedades han cerrado esa industria local.

«Los clientes nos instan a entregar productos, pero las fábricas han dejado de funcionar», dijo el comerciante, Su Ye. Ella dijo que septiembre y octubre suelen estar ocupados, pero las interrupciones en la producción y la entrega «harán que los pedidos bajen mucho».

“Muchos pedidos se cancelaron debido a nuestra lentitud en la entrega”, dijo Su.

The Global Times dijo que se sospechaba que un hombre que regresó de Singapur el 4 de agosto transmitió el virus a Putian.

El viajero, identificado por el apellido Lin, se sometió a una cuarentena de 14 días y nueve pruebas de ácido nucleico y serológicas, todas negativas, dijo el Global Times. Pero dio positivo el 10 de septiembre.

A pesar de eso, el proceso de detección y cuarentena está funcionando correctamente, según Yu Changping, médico del Departamento de Medicina Respiratoria del Hospital Popular de la Universidad de Wuhan.

“No hay ningún cambio especial en la situación”, dijo Yu. “No es necesario adoptar medidas distintas a las del pasado”.

Algunos expertos sugieren que China podría necesitar adoptar tácticas más flexibles porque la «tolerancia cero» es demasiado disruptiva y las nuevas variantes podrían ser imposibles de erradicar.

“La conclusión es que no creo que puedan mantener el virus fuera y necesitan vivir con la realidad”, dijo Nicholas Thomas, profesor de seguridad sanitaria en la City University of Hong Kong.

Los líderes chinos han intentado sofocar la discusión pública sobre un cambio tan posible.

Un destacado experto en enfermedades, Zhang Wenzhong, se enfrentó a críticas oficiales después de que dijo en su cuenta de redes sociales, ampliamente leída, que el mundo necesita «aprender a coexistir con el virus».

Un exministro de salud rechazó la sugerencia de Zhang en un comentario publicado por el diario People’s Daily del Partido Comunista. La universidad que otorgó el doctorado a Zhang en 2000 anunció una investigación de las acusaciones de plagio, pero concluyó que su trabajo «cumplía con todos los criterios» para el título.

Por ahora, las llegadas de turistas del exterior están cerradas. Eso ha devastado hoteles y complejos turísticos de alta gama.

A algunos ingenieros y otros empleados que estaban en el extranjero cuando el gobierno cerró los viajes a principios de 2020 se les permitió regresar, pero los abogados y otras personas dicen que fueron rechazados.

Las autoridades también están tratando de evitar que los chinos abandonen el país. El gobierno se niega a emitir o renovar pasaportes sin una necesidad importante de viajar. A los empresarios se les ha dicho que eso no incluye a los clientes o socios comerciales visitantes.

El gobierno anunció la semana pasada que había vacunado a poco más de mil millones de personas, o el 71 por ciento de su población.

Pero aunque los reguladores han dado aprobación de emergencia a nueve vacunas contra el coronavirus, la mayoría son fabricadas por empresas locales Sinopharm o Sinovac. China aún tiene que aprobar BioNTech, Moderna u otras vacunas utilizadas en el extranjero.

«En lo que respecta a la estrategia de la vacuna, ha tenido mucho éxito, el problema es que las vacunas Sinopharm y Sinovac no son muy eficaces contra delta», dijo Thomas.

Como ocurre en otros lugares, las tiendas de comestibles en línea y otros comercios electrónicos se han beneficiado de los cierres y bloqueos.

Pero una ola de quiebras ha golpeado a las pequeñas tiendas, restaurantes y otros negocios.

El populoso mercado interno de China significa que las restricciones de viaje «no lo afectan tanto como países como Tailandia que dependen en gran medida del turismo», dijo Trinh Nguyen de Natixis, una firma financiera francesa, en un correo electrónico.

En otro golpe al turismo, el gobierno les dijo a los estudiantes y maestros que evitaran viajar durante el Festival del Medio Otoño de septiembre y el receso del Día Nacional del 1 al 7 de octubre.

“Solía ​​haber un septiembre plateado y un octubre dorado para viajar, pero ahora no tenemos nada”, dijo Wang, gerente de la agencia de viajes en Tianjin.

Mientras tanto, las personas que padecen cáncer, enfermedades cardíacas y otras afecciones crónicas potencialmente mortales han tenido dificultades para recibir tratamiento, ya que los hospitales cerraron otros departamentos para centrarse en el tratamiento de pacientes con coronavirus o se negaron a aceptar casos considerados no urgentes.