La pandemia deja a los indios sumidos en enormes deudas médicas

NUEVA DELHI – Mientras los casos de coronavirus devastaban India esta primavera, Anil Sharma visitó a su hijo Saurav, de 24 años, en un hospital privado en el noroeste de Nueva Delhi todos los días durante más de dos meses. En mayo, cuando los nuevos casos de COVID-19 de la India batieron récords mundiales para llegar a 400.000 por día, a Saurav le pusieron un ventilador.

La vista del tubo corriendo hacia la garganta de Saurav está grabada en la mente de Sharma. “Tenía que mantenerme fuerte cuando estaba con él, pero inmediatamente después, me derrumbaba tan pronto como salía de la habitación”, dijo.

Saurav está en casa ahora, todavía débil y recuperándose. Pero la alegría de la familia se ve atenuada por una montaña de deudas que se acumularon mientras él estaba enfermo.

La vida ha vuelto tentativamente a la normalidad en India a medida que han disminuido los nuevos casos de coronavirus. Pero millones están envueltos en una pesadilla de enormes montones de facturas médicas. La mayoría de los indios no tienen seguro médico y los costos del tratamiento de COVID-19 los tienen ahogados en deudas.

Sharma agotó sus ahorros para pagar una ambulancia, pruebas, medicamentos y una cama de UCI. Luego pidió préstamos bancarios.

A medida que aumentaban los costos, pidió prestado a amigos y familiares. Luego, recurrió a extraños y pidió ayuda en línea en Ketto, un sitio web de financiación colectiva de la India. En general, Sharma dice que ha pagado más de $ 50,000 en facturas médicas.

El crowdfunding proporcionó $ 28,000, pero otros $ 26,000 son dinero prestado que necesita pagar, un tipo de deuda que nunca antes había enfrentado.

“Él estaba luchando por su vida y nosotros luchamos por brindarle la oportunidad de sobrevivir”, dijo, con la voz llena de emoción. “Era un padre orgulloso, y ahora me he convertido en un mendigo”.

La pandemia ha devastado la economía de la India y ha traído calamidades financieras a millones de personas a merced de su sistema de salud fragmentado y con fondos insuficientes crónicos. Los expertos dicen que esos costos seguramente obstaculizarán la recuperación económica.

“Lo que tenemos es una colcha de retazos de seguro público incompleto y un sistema de salud pública deficiente. La pandemia ha demostrado cuán chirriantes e insostenibles son estas dos cosas ”, dijo Vivek Dehejia, un economista que ha estudiado políticas públicas en India.

Incluso antes de la pandemia, el acceso a la atención médica en India era un problema.

Los indios pagan alrededor del 63 por ciento de sus gastos médicos de su bolsillo. Eso es típico de muchos países pobres con servicios gubernamentales inadecuados. Los datos sobre los costos médicos personales globales de la pandemia son difíciles de conseguir, pero en India y muchos otros países el tratamiento para COVID es una enorme carga adicional en un momento en que cientos de millones de empleos han desaparecido.

En India, muchos empleos regresaron cuando las ciudades se abrieron después de un severo bloqueo en marzo de 2020, pero los economistas están preocupados por la pérdida de unos 12 millones de puestos asalariados. El trabajo de Sharma como profesional de marketing fue uno de ellos.

Cuando les pidió a los amigos de su hijo que montaran la campaña en Ketto para recaudar fondos, Sharma no había visto un cheque de pago en 18 meses. Entre abril y junio de este año, el 40 por ciento de las 4.500 campañas de COVID-19 en el sitio fueron para costos de hospitalización, dijo la compañía.

La pandemia ha expulsado a 32 millones de indios de la clase media, definida como aquellos que ganan entre 10 y 20 dólares al día, según un estudio del Pew Research Center publicado en marzo. Estimó que la crisis ha aumentado el número de pobres de la India, aquellos con ingresos de $ 2 o menos al día, en 75 millones.

“Si está analizando lo que empuja a las personas a endeudarse o empobrecerse, las dos fuentes principales a menudo son los gastos médicos de bolsillo y los costos catastróficos del tratamiento”, dijo K Srinath Reddy, presidente de la Fundación de Salud Pública de la India.

En la ciudad nororiental de Imphal, a 2.490 millas de distancia, Diana Khumanthem perdió tanto a su madre como a su hermana por el virus en mayo.

Los costos del tratamiento acabaron con los ahorros de la familia y cuando el hospital privado donde murió su hermana no entregó su cuerpo para los últimos ritos hasta que se pagó una factura de alrededor de $ 5,000, empeñó las joyas de oro de la familia a los prestamistas.

Cuando eso no fue suficiente, pidió ayuda a sus amigos, familiares y colegas de su hermana. Ella todavía debe unos $ 1,000.

Un plan de seguro médico lanzado por el primer ministro Narendra Modi en 2018 estaba destinado a cubrir alrededor de 500 millones de los 1.300 millones de personas de la India y fue un paso importante hacia la reducción de los costos médicos. Pero no cubre los costos de atención primaria y ambulatorios que comprenden la mayoría de los gastos de bolsillo. Por lo tanto, no ha “mejorado de manera efectiva el acceso a la atención y la protección contra los riesgos financieros”, dijo un documento de trabajo de investigadores de la Universidad de Duke.

El programa también se ha visto obstaculizado por las disparidades en la forma en que varios estados lo implementaron, dijo Shawin Vitsupakorn, uno de los autores del artículo.

Otro artículo, del Duke Global Health Institute y la Public Health Foundation of India, encontró que los costos de hospitalización en la UCI por COVID-19 son equivalentes a casi 16 meses de trabajo para un jornalero indio típico o de siete a 10 meses para un trabajador asalariado o autónomo. trabajadores empleados.

La escasa financiación de la atención médica, que representa solo el 1,6 por ciento del PIB de la India, es menor, proporcionalmente, de lo que gastan Laos o Etiopía. En el pico del brote en mayo, los hospitales de todo el mundo estaban sobrepasados, pero las instalaciones públicas carecían de los recursos para manejar las inundaciones de pacientes que llegaban.

“El resultado es un sistema de salud pública que sufre, donde la provisión de atención es a menudo deficiente, lo que lleva a muchos a acudir en masa a hospitales privados”, dijo Dehejia.

Un hospital público trató a la madre de Khumanthem, pero su hermana Ranjita fue ingresada en uno privado que costaba $ 1.300 por día.